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Leonard y Phil Chess – dos hermanos emprendedores inmigrantes de Polonia – compraron Aristocrat Records en 1947. Cuando se hicieron con el sello, Leonard y Phil ya eran conscientes de qué tipo de música querían vender en la comunidad negra, la de un joven guitarrista llamado Muddy Waters, que ya había grabado para Columbia pero que nunca llegó a editar sus discos.

En 1950 el sello se convirtió en Chess Records, y, aunque los hermanos sabían que su audiencia era predominantemente afroamericana, vieron las posibilidades de comercializar aquella música a un público más amplio. Con la ayuda de Sam Phillips hicieron nuevos descubrimientos como Rufus Thomas, Howlin’ Wolf o Bo Diddley, cuyo primer single – Bo Diddley/I’m a Man– introdujo uno de los ritmos más influyentes del rock & roll.

El descubrimiento más importante fue, sin embargo, Chuck Berry, que firmó para el sello a mediados de 1955. Buddy Guy, Otis Rush, Etta James o Fontella Bass fueron nombres esenciales en el sello, orientado más al R&B en sus últimos años. En 1969, los hermanos Chess vendieron el sello discográfico a General Recorded Tape (GRT) por 7,5 millones de dólares. Leonard Chess falleció en octubre de 1969. Finalmente el legado de Chess recaló en MCA, que inició un programa de reedición importante durante los años 90.

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Philip “Phil” Chess nació el 27 de marzo de 1921 con el nombre de Fiszel Czyż en la comunidad judía de Częstochowa, Polonia, y falleció el 19 de octubre de 2016 en su casa de Tucson (Arizona). Fue un prestigioso productor y cofundador con su hermano de la legendaria discográfica Chess records donde grabaron grandes como Muddy Waters, Bo Diddley, Etta James o Chuck Berry, entre muchos otros. Fundada en Chicago, esta discográfica es esencial parea entender la evolución del blues, el R&B, el soul, el jazz, y el rock and roll en los años cincuenta y sesenta.

En 1928 su familia se trasladó a los Estados Unidos, donde el padre se había establecido con un negocio de licores, y adoptaron el apellido de Chess. Su hermano Lejzor, nacido el 12 de marzo de 1917 y falleció el 16 de octubre de 1969, se convirtió en Leonard y Fiszel en Philip. Tenía una hermana llamada Malka.

En 1946, tras dejar el ejército, Phil se unió a su hermano para llevar el club Macomba Lounge. Dos años más tarde, Leonard se convirtió en socio de Aristocrat records a la que se unió Phil en 1950. Cambiaron el nombre de la empresa por Chess records. El primer disco publicado fue el sencillo de 78 RPM “My Foolish Heart”/”Bless You” de Gene Ammons, en junio de 1950. En ese primer catálogo figuraban también Al Hibbler y Doc Pomus. En 1952 crearon el sello Checker Records, como alternativa para la emisión en radio. En ese época las radios tenían un número limitado de emisiones por discográfica. También crearon una subsidiaria de jazz Cadet Records y otra de rock Cadet Concept Records.

En 1969 vendieron el sello discográfico a General Recorded Tape (GRT) por 7,5 millones de dólares. Leonard Chess falleció en octubre de 1969 por problemas cardiacos. GRT trasladó el sello discográfico a Nueva York, transformándolo en una división de Janus Records. GRT vendió el resto de Chess Records a All Platinum Records en agosto de 1975. Más tarde All Platinum Records pasó por dificultades económicas y vendieron las grabaciones de Chess Records a MCA Records.

Chess records editó a grandes como Muddy Waters, Bo Diddley, “Sonny Boy Williamson”, Robert Lockwood Jr., Etta James, Willie Dixon, Howlin Wolf y Chuck Berry, entre muchos otros. Phil participó en muchas de las producciones así como Ralph Bass. Phil se retiró a Arizona en 1972. En 1995 los dos hermanos entraron a formar parte del salón de la fama del Blues. Cadillac Records es una película estadounidense dirigida por Darnell Martin en el año 2008. Cuenta la historia de la compañía discográfica norteamericana Chess Records.

Hoy Phil Chess murió a los 95 años de edad por causas naturales mientras dormía, en su casa de Tucson, Arizona.

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